Wim Van Herreweghe, koersdirecteur bij Flanders Classics bevestigt: “Een wedstrijd zoals de de Ronde van Vlaanderen brengt de wereldtop van klassieke renners samen, dan moet ook het veiligheidsplan perfect zijn.”

De veiligheid garanderen op wielerwedstrijden: het is een huzarenstuk met een duizelingwekkend aantal bepalende factoren. Net daarom worden kosten noch moeite gespaard om alles letterlijk en figuurlijk in de juiste banen te leiden. Van Herrewege: “Veiligheid is voor ons de absolute topprioriteit.”

“Een wielerwedstrijd moet een feest zijn en dat kan alleen maar wanneer ongelukken onder renners, entourage of publiek vermeden worden. Dat bewustzijn vertaalt zich naar iedere beslissing die we nemen: het uitstippelen van het parcours, de plaatsing van hekken of publicitaire elementen, crowdcontrol, het elimineren van risico’s rond specifieke verkeerssituaties, het bepalen van de gedragscode voor publiek en volgwagens, enz.”

Een zorgvuldig uitgekiend parcours dat risico’s minimaliseert, is een eerste stap, maar veiligheid is de zorg en verantwoordelijkheid van iedereen.

“Veiligheid primeert altijd, zelfs bij de keuze voor bepaalde populaire passages. Wanneer je weet dat het bij wielerwedstrijden over een traject van ruim 200km gaat, weet je dat er gegarandeerd een enorme hoeveelheid aan variabele omstandigheden opduikt.”

“Je ‘speelveld’ is de openbare weg, met alle specifieke kenmerken, zoals verkeersremmers, overwegen, ronde punten, noem maar op. Daarrond troept een grote mensenmassa bijeen en is er, zeker bij koersen zoals de Ronde van Vlaanderen, een enorme media-aandacht.”

“Je kan zo’n koers, in tegenstelling tot andere sportevenementen, niet zomaar stilleggen. Dat maakt dat je je in een situatie bevindt met een zeer specifieke complexiteit.”
 

Veilig in het zadel
 

Grote pijlers zijn natuurlijk een veilig koersverloop en de veiligheid van de renners. “De Ronde van Vlaanderen is één van de eerste grote afspraken voor de wereldtop van klassieke renners.”

“De Tour is dan wel het grootste wielerevent, de Ronde behoort tot het kransje van de vijf meest vermaarde wielerklassiekers: Milaan-San Remo, De Ronde, Parijs-Roubaix, Luik-Bastenaken-Luik en de Ronde van Lombardije. Het is op deze koersen dat de Van Avermaets van deze wereld hun eerste pijlen richten. De belangen en dus ook de nervositeit zijn groot”, aldus Van Herreweghe.”

“Uiteraard willen we allemaal een koers die uitmondt in een spannende en sportieve apotheose. Om de veiligheid van het peloton maximaal te garanderen, treffen we dus diverse noodzakelijke maatregelen.”

“Verkeersremmers worden bijvoorbeeld weggenomen waar mogelijk: een dorpskern is voorzien op een snelheid van 30km/u, maar renners rijden vaak 50km/u of meer. Is zo’n aanpassing niet mogelijk, dan zetten we ervaren mobiele seingevers in, net zoals bij onverwachte hindernissen.”

“We voorzien ook way outs, waarlangs wagens en motoren het peloton en het publiek veilig kunnen passeren. In een maandenlange, intensieve voorbereiding maken we steeds enkele doordachte afwegingen: ‘waar integreren we kasseistroken?’, ‘zijn hier te veel verkeersremmers?’, moeten we een bepaalde spoorwegoverweg vermijden?’, ‘laten de weersomstandigheden deze passage toe?’, enz.”


 

Een collectief engagement
 

Van Herreweghe: “Een zorgvuldig uitgekiend parcours dat risico’s minimaliseert, is een eerste stap, maar veiligheid is de zorg en verantwoordelijkheid van iedereen. Renners kunnen bijvoorbeeld niet zomaar even een ‘alternatieve’ route nemen langs de stoep en zo zichzelf of het publiek in gevaar brengen.”

“Sinds vorig jaar is er zelfs een VAR die risicovol gedrag bestraft. Ploegleiders dienen zich aan bepaalde richtlijnen te houden en mogen dus niet te gek doen om toch maar die ideale positie in te nemen.”

“Ook het publiek draagt een grote verantwoordelijkheid. Gelukkig wordt het Belgische wielerpubliek gekenmerkt door een zeer verantwoordelijke supportersethiek: de koers is hier een waardevolle traditie en dat merk je.”

“Toch zijn er altijd risico’s verbonden aan zo’n overenthousiaste massa. De richtlijnen en veiligheidstips voor het publiek worden intensief verspreid, onder meer via sociale media, maar gezond verstand is in deze natuurlijk onontbeerlijk.”
 

Van droneverbod tot plastieken bekertjes
 

Een dergelijke hoeveelheid mensen die samenkomt, vereist een optimale paraatheid van alle betrokken instanties. “Uiteraard schuilt er achter zo’n drukbezochte ode aan de wielersport een minutieus uitgewerkt veiligheidssysteem”, benadrukt Van Herreweghe.

Een wedstrijd van deze omvang vraagt om een maandenlange, intensieve voorbereiding waarbij alle mogelijke veiligheidsvraagstukken op tafel komen.

“Politie, medische diensten en organisatoren bundelen hierbij de krachten. Er is een uitgebreide CPOPS - het centrale punt waar alle communicatie samenkomt via speciale frequenties -, diverse netwerkkaarten worden verspreid onder de relevante diensten, medische teams en ambulances zijn steeds beschikbaar en veiligheidszones mét crowdcontrol worden geïnstalleerd op cruciale punten, zoals de Oude Kwaremont, de Koppenberg en de aankomst.”

“Er geldt zelfs een lokaal drone- en vliegverbod! De aanwezigheid van honderden politiemensen, professioneel veiligheidspersoneel, ruim 1.200 seingevers en honderden vrijwilligers illustreert de impact en het belang van zo’n evenement.”

“België is een klein land, maar wat de koers betreft, zijn we wereldtop. Bij zo’n waardevol sportief en economisch uithangbord, mogen we ook op het vlak van veiligheid absoluut niet onderdoen.”